Varicelle

Résumé sur la varicelle

Varicelle définitionLa varicelle est une maladie infectieuse très contagieuse provoquée par un virus appelé virus varicelle-zona (V.Z. ou herpesvirus varicellae). Cette infection touche principalement les enfants de moins de 10 ans.
La transmission de la varicelle s’effectue souvent à travers de fines gouttelettes d’un individu à l’autre par des éternuements, une toux ou en partageant un aliment ou un objet.
Les symptômes de la varicelle sont au début une légère fièvre, un mal de tête ou encore des rougeurs. Ensuite les symptômes deviennent caractéristiques de cette infection avec des signes cutanés et en particulier les fameux boutons de varicelle. Ces boutons se transforment ensuite en cloques remplies de liquide et sèchent pour former des croûtes.

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La varicelle peut parfois mener à des complications graves surtout chez les adultes avec des risques au niveau des poumons, du cerveau (encéphalite) ou de la peau. Les enfants peuvent aussi présenter ces complications mais elles sont beaucoup plus rares. La varicelle chez une femme enceinte peut parfois aboutir à des malformations foetales.

Le traitement de la varicelle est surtout symptomatique avec l’utilisation de crèmes, badigeons ou lotions pour sécher, désinfecter et calmer les boutons de la varicelle. On peut aussi utiliser des anti-histaminiques contre les démangeaisons et la douleur ainsi que du paracétamol contre la fièvre.

Il existe un vaccin contre la varicelle, il est utilisé à grande échelle aux Etats-Unis mais en Europe reste en général confiné pour des personnes à risques ou dans des cas bien précis.

Un bon conseil en cas de varicelle est de couper les ongles à votre enfant pour éviter qu’il se gratte.

Définition

La varicelle est une maladie infectieuse très fréquente qui se traduit dans sa phase aiguë par des petites cloques (contenant du liquide) ou par des boutons répartis sur l’ensemble du corps avec des démangeaisons. La varicelle est souvent accompagnée d’une légère fièvre.

La varicelle est plus fréquente chez les enfants (en particulier pour les moins de 10 ans) mais touchent aussi les adolescents ou les adultes.

Chez les enfants, la varicelle est dans presque tous les cas (à part si l’enfant est immunodéprimé ou pour les nouveaux-nés) une maladie bénigne, tout au plus la varicelle laissera quelques “charmantes” cicatrices pour le restant de la vie. La maladie est plus grave quand elle touche l’adulte.

Chez la femme enceinte il est important de consulter un médecin, car des complications peuvent exister.

La varicelle est très contagieuse et se transmet souvent entre enfants par des minuscules gouttelettes de salive lors d’éternuements ou même en parlant ainsi que par le liquide contenu dans les vésicules. Si votre enfant se sait atteint de varicelle, ne l’envoyez pas à l’école ou au jardin d’enfant avant que tous les boutons de varicelle se soient transformés en croûtes, car autrement il pourrait contaminer très rapidement les autres enfants.

Dans l’hémisphère Nord (USA, Canada, Europe) il est plus fréquent d’attraper la varicelle en hiver ou au printemps, en particulier entre mars et mai. Remarquons que nous n’avons pas pris connaissance d’une explication scientifique à cette manifestation quasi saisonnière de la varicelle.

Varicelle et zona, quel lien ?
Varicelle douleurMalheureusement le virus de la varicelle peut rester caché dans le corps humain, en particulier au niveau des ganglions ou des voies nerveuses du visage et réapparaître des dizaines d’années après avoir eu enfant une varicelle. Elle se manifeste sous la forme d’une maladie infectieuse appelée zona (herpès zoster), en général lors d’une fragilisation du système immunitaire (stress, maladie, exposition au soleil). Dans la maladie du zona, le virus responsable est le même que celui de la varicelle.

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Épidémiologie

Quelques chiffres intéressants à retenir sur la varicelle :

– La varicelle se développe en majorité chez les enfants de moins de 10 ans.

– On estime que dans un pays comme le Royaume-Uni, 90% des adultes ont eu la varicelle enfant et sont donc immunisés (source : NHS.uk, consulté en mai 2010).

– Chez les femmes enceintes la varicelle se manifeste statistiquement chez environ 3 femmes sur 1000 (3 pour mille ou 0,3 %). Attention dans ce cas aux complications de la varicelle.

– Aux Etats-Unis, avant que la vaccination contre la varicelle à grande échelle soit installée il y avait chaque année environ 10’000 hospitalisations suite aux complications de cette maladie (au niveau des poumons, du cerveau, de la peau, etc) et 70 à 100 décès.

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Causes & Transmission

Causes
La varicelle est causée par un virus appelé virus varicelle-zona (V.Z. ou herpesvirus varicellae), il s’agit d’un virus à ADN. Ce virus appartient à la famille des herpès virus.

Transmission varicelle (contagion)

varicelle transmission

Transmission 
La transmission du virus s’effectue à travers les fines gouttelettes de salive transmise d’un individu à l’autre par des éternuements, une toux, en partageant une boisson ou un aliment ou tout simplement en parlant, car la varicelle est hautement contagieuse. La transmission peut également se faire par le liquide qui se trouve dans les cloques de la varicelle.
Il est intéressant de noter que la transmission ou la contagion de la varicelle peut se faire également avant l’apparition de cloques ou de boutons de varicelle, en général deux à trois jours avant ces symptômes cutanés. La transmission continue ensuite jusqu’à ce que les cloques se soient transformées en croûtes (mais on estime toutefois en général que la contagion cesse 5 jours après l’éruption de varicelle). Evitez d’envoyer votre enfant à l’école ou au jardin d’enfant pendant cette période de contagion.

Personnes à risque

varicelle personne à risqueVu que la varicelle est une maladie très contagieuse, toutes les personnes qui entourent un malade peuvent théoriquement attraper la maladie (pour autant qu’ils ne l’aient pas déjà eue). On sait toutefois que ce sont surtout les enfants qui peuvent être plus facilement infectés.

– La varicelle peut être plus dangereuse chez des personnes fragiles (défenses immunitaires plus faibles), chez les personnes qui suivent une chimiothérapie ou lors d’un traitement à la cortisone.

– Les femmes enceintes sont particulièrement à risque, voir dans la rubrique Complications ci-dessous pour plus d’explications à ce sujet.

Symptômes (boutons varicelle)

Temps d’incubation
Il faut une quinzaine de jours entre la contamination par le virus de la varicelle et l’apparition des premiers symptômes, c’est le temps d’incubation de la varicelle.

Symptômes
– Les premiers symptômes de la varicelle se caractérisent souvent par une légère fièvre (moins de 38°C), un mal de tête, une diminution de l’appétit, une rougeur passagère de la peau, de la fatigue ou un mal de gorge.
– Deux à trois jours après ces premiers symptômes (notons qu’ils ne sont pas toujours présents) apparaissent les signes cutanés de la varicelle, ce sont les fameux boutons de la varicelle (lire ci-dessous).

Informations intéressantes sur les boutons de la varicelle
– Les signes cutanés de la varicelle commencent par des boutons ou taches rouges (de 2 à 4 mm de diamètre) qui ressemblent au début à des piqûres de moustique, ensuite ils se transforment en général en 24 h en cloques ou vésicules de la taille d’une tête d’épingle remplies d’un liquide (clair). Ces cloques explosent, sèchent et forment en 48 h des croûtes. Ces dernières tombent en général après 4 jours, soit au 7ème jour.
La durée totale de ces symptômes cutanés est donc d’environ 7 à 10 jours (car parfois les symptômes ne commencent pas tous en même temps), mais dans certains cas l’éruption cutanée met jusqu’à 15 jours pour être totalement guérie.
Résumé : boutons (taches rouges) > cloques (vésicules) > croûtes.
– Après la disparition des cloques ou vésicules, le sujet n’est plus contagieux, c’est-à-dire environ 3 jours après les premiers signes cutanés.
– Les boutons de la varicelle sont au début (en général) localisés au niveau du thorax puis s’étendent à l’ensemble du corps y compris au niveau des muqueuses, jusqu’au niveau du visage (dernière étape). Les boutons apparaissent par poussées successives.
– Ces boutons (taches) et cloques (vésicules) provoquent une forte démangeaison et une importante envie de se gratter.
– Ces boutons ne laissent généralement pas de cicatrices, il se peut toutefois qu’en ayant gratté les boutons on puisse par conséquent porter une ou des cicatrice(s) toute sa vie.

Diagnostic

En général la varicelle peut se diagnostiquer assez facilement par un médecin en fonction des boutons (taches) ou vésicules de la varicelle bien visibles et des symptômes associés.
En cas de doute chez des personnes avec un risque de complications (femmes enceintes) le médecin pourra effectuer d’autres examens (test viral).

Complications

Varicelle chez l’adulte
Chez les adultes la varicelle peut entraîner des complications (infections bactériennes secondaires pulmonaires ou cutanées ainsi que des cérébelites et encéphalites virales), en particulier chez les sujets immunodéprimés ou sous traitement à base de cortisone. La fièvre peut monter jusqu’à 40 °C avec une difficulté à respirer possible et une toux sèche.

Varicelle chez l’enfant
Le risque de complications sévères chez l’enfant est 10 fois plus bas que chez l’adulte. En cas de complications, celles-ci peuvent comme chez l’adulte aussi affecter le poumon, le cerveau (encéphalite) ou la peau. Les complications neurologiques chez l’enfant sont la plupart du temps passagères et bénignes.

Varicelle chez la femme enceinte
varicelle femme enceinteUne varicelle chez une femme enceinte peut parfois aboutir à des malformations foetales, une femme enceinte qui n’a pas eu la varicelle par le passé ou qui n’a pas été vaccinée devrait éviter absolument tout contact avec une personne ayant la varicelle. En cas de maladie chez une femme enceinte, prenez immédiatement contact avec votre gynécologue ou médecin traitant.

Quand consulter son médecin ?

varicelle quand consulterEn cas de varicelle, nous vous conseillons de consulter un médecin (ou un pédiatre) afin qu’il vous prescrive ou à votre enfant le traitement adapté. Il faudra consulter dans tous les cas un médecin dans les situations suivantes :
– Forts maux de tête, constante envie de vomir, sensibilité particulière à la lumière, fatigue ou état confus. Tous ces signes pourraient être le site d’une encéphalite et une consultation médicale s’impose de toute urgence.
– Problèmes respiratoires ou de toux persistante, cela pourrait être le signe d’une varicelle pneumonie, particulièrement à risque lors de varicelle chez les adultes.
– Lorsque les boutons de la varicelle sont gros et démangent beaucoup.
– Lors d’une fièvre élevée.
– De boutons de varicelle présents dans la région des yeux.
– Pour une femme enceinte, une personne immunodéprimée lorsque vous êtes en contact avec des gens ayant la varicelle et que vous ne l’avez pas eue enfant.

Traitements (médicaments & vaccin)

Dans le traitement de la varicelle, on distingue les traitements qui vont soigner les symptômes et la vaccination (prévention) :

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1. Traitements 

Le traitement de la varicelle repose sur une thérapie des symptômes la plupart du temps (en tout cas lorsqu’il n’y a pas de conséquences graves) :

Médicaments utilisés en cas de varicelle lorsqu’il n’y a pas de risques de complications :
– Contre la douleur et la fièvre : paracétamol (éviter l’utilisation de l’aspirine chez les enfants, risque rare mais possible de développer le syndrome de Reye)
– Contre les démangeaisons : des anti-histaminiques (à base de dimétindène, cétirizine ou lévocétirizine) sous forme locale (gel, crème) ou à avaler (comprimés, gouttes). Il est possible d’appliquer directement sur les boutons des gels ou gouttes à base d’anti-histaminiques.

Pour sécher, désinfecter et calmer les boutons de la varicelle :

– des lotions à base de tanin synthétique et d’oxyde de zinc, en Suisse vendu sous le nom de Tanno-Hermal® Lotion (pour la posologie, demandez conseil à votre pharmacien).
– du badigeon blanc (voir recette ci-dessous) ou du badigeon rose, préparations utiles pour assécher les boutons de la varicelle, préparée par le pharmacien.

Recette du badigeon blanc – Suspensio agitanda zinci (pour 100 g) :

  • Zinci oxidum (oxyde de zinc) – 15.0 g
  • Talcum (talc) – 15.0 g
  • Bentonitum (bentonite) – 2.0 g
  • Propylèneglycol – 15.0 g
  • Aqua purificata ad- 100 g

Pour la posologie du badigeon blanc ou rose, demandez conseil à votre pharmacien (en général à appliquer avec un coton tige ou Q-Tips® sur les boutons de la varicelle).

– Chez les petits enfants, au niveau du siège, vous pouvez également appliquer de l’Oxyplastine® (pâte au zinc) pour protéger la peau.

– Pour calmer les boutons et éviter une surinfection : bains désinfectants (en Suisse par exemple vous pouvez ajouter du Septivon® dans le bain).

Médicaments utilisés en cas de varicelle lorsqu’il y a un risque de complications :
– Utilisez dans un premier temps les mêmes médicaments que lorsqu’il n’y a pas de risques de complications. Toutefois, lorsqu’il y a par exemple une surinfection bactérienne, c’est le cas notamment si les boutons se sont infectés en ayant trop gratté (en particulier avec des mains sales) le médecin pourra prescrire des antibiotiques. Il faut savoir que les antiseptiques aident justement à lutter contre la surinfection bactérienne.
– Lorsqu’un risque important de complications survient (chez des personnes immunodéprimées) des antiviraux (par ex. à base d’aciclovir) ou des immunoglobulines de type G (IG) peuvent être prescrits par un médecin.

2. Vaccination de la varicelle

Le meilleur moyen de prévention de la varicelle est la vaccination. Depuis le milieu des années 1980, il existe un vaccin (à base de virus vivant de la varicelle) contre la varicelle à utiliser dès l’âge de 12 mois.

En Suisse ou en France le vaccin contre la varicelle se nomme par exemple Varilrix®.

Toutefois, le vaccin n’est pas conseillé (contre-indiqué) chez les femmes enceintes (de plus si vous vous êtes fait vacciner contre la varicelle, il s’agira d’éviter de tomber enceinte dans les 3 mois qui suivent la vaccination). De plus, le vaccin n’est pas souhaitable chez les personnes immuno-déprimées comme les personnes atteintes du HIV-Sida.

Etat de la vaccination contre la varicelle dans le monde (selon nos informations en avril 2019) :
– En Suisse et en France, la vaccination n’est pas conseillée à grande échelle, car la plupart du temps la varicelle n’est pas dangereuse (selon les autorités de santé suisses et françaises) et reste bénigne. Toutefois, dans certains cas une vaccination peut être fortement recommandée en particulier chez les adultes ou chez des enfants immunodéprimés. Demandez conseil à votre médecin pour savoir lorsqu’il est nécessaire de se faire vacciner.
– Relevons qu’aux Etats-Unis, les recommandations sont davantage orientées vers une vaccination à grande échelle des enfants contre la varicelle. En effet, les autorités de santé de ce pays conseillent fortement une vaccination contra la varicelle pour chaque enfant. Selon eux, avant la vaccination à grande échelle, la varicelle provoquait des milliers d’hospitalisation et 70 à 100 morts par an aux Etats-Unis suite aux complications de cette maladie au niveau des poumons, du cerveau (encéphalite).
– En Allemagne, si un/e adolescent/e quitte l’école et qu’il (ou ses parents) n’arrive pas se rappeler avoir eu la varicelle pendant l’enfance, il sera vacciné pour lui éviter d’avoir la varicelle adulte (source de complications, en particulier chez les femmes enceintes).

Effets secondaires vaccin varicelle (étude)
Le vaccin contre la varicelle a été lié au développement de zona (herpès zoster) au site de vaccination chez certains enfants en bonne santé, selon une étude publiée le 6 février 2018 dans le journal scientifique Pediatric Dermatology (DOI : 10.1111/pde.13415). La plupart de ces cas ont été initialement diagnostiqués à tort comme d’autres éruptions cutanées. L’aspect positif est que tous les enfants se sont rétablis du zona sans complications. On sait que le vaccin contre la varicelle, à base d’un virus vivant atténué, réactive rarement un zona ou déclenche cette maladie virale, selon un communiqué de presse paru en février 2018.
Cette étude a été réalisée notamment par le Boston Children’s Hospital (BCH) aux Etats-Unis. Les cas mis en évidence par les chercheurs soulignent l’importance de reconnaître le zona chez les enfants vaccinés. «Le zona chez les enfants immunisés en bonne santé est rare, mais quand il se produit, il peut être en corrélation avec le site de vaccination d’origine», a déclaré l’auteur principal Dr Jennifer Huang du BCH dans le communiqué de l’étude.

Bons conseils

– Coupez les ongles de votre enfant, afin d’éviter qu’en se grattant il puisse laisser des cicatrices parfois indélébiles ou favoriser une surinfection des boutons (surinfection bactérienne nécessitant alors un traitement antibiotique).

– Au moment où toutes les vésicules ou cloques de la varicelle se sont transformées en croûtes (environ 10 jours après les premiers symptômes), votre enfant peut retourner à l’école ou au jardin d’enfant, car il n’est plus contagieux.

Prévention

– Le meilleur moyen de prévention de la varicelle est la vaccination. Depuis le milieu des années 1980, il existe ainsi un vaccin (à base de virus vivant de la varicelle) contre la maladie à utiliser dès l’âge de 12 mois. Mais comme on l’a vu ci-dessus, dans certains pays ou régions (ex. Europe occidentale), la vaccination à grande échelle n’est pas recommandée. Par contre, aux Etats-Unis la vaccination est recommandée à grande échelle.

“Chicken pox party” (fête de la varicelle)
– On estime qu’il est important que votre enfant attrape la varicelle pendant l’enfance (pour autant qu’il ne souffre pas de problèmes immunitaires), car on sait qu’avoir la varicelle à l’âge adulte peut provoquer davantage de complications (surtout chez la femme enceinte). Par conséquent, cela peut être nécessaire de l’amener chez des amis qui ont la varicelle pour qu’il l’attrape (la varicelle étant très contagieuse). Toutefois, certains spécialistes de la vaccination (notamment américains) estiment que cette idée de “varicelle-party” (“chicken pox party” en anglais) pour attraper naturellement la varicelle n’est pas recommandé. Ils préfèrent la vaccination contre la varicelle, car selon eux cela permet d’éviter toute complication de la varicelle.
Relevons aussi qu’une fois qu’on a eu la varicelle on ne peut théoriquement pas l’avoir une deuxième fois (on dit alors qu’on est immunisé à vie). Après des dizaine d’années la varicelle peut certes réapparaître sous forme de zona, mais il s’agit d’un autre problème.

– Dans certains pays comme en France ou en Suisse, certains spécialistes conseillent d’isoler le patient et l’éviction scolaire jusqu’à la guérison complète. Comme on l’a vu, lorsqu’il n’y a plus de vésicules (que des croûtes), la personne n’est plus contagieuse. Les personnes immunodéprimées et les femmes enceintes ne doivent pas être en contact avec une personne malade.

Sources & Références :
Pediatric Dermatology (DOI : 10.1111/pde.13415), Perelman, School of Medicine, University of Pennsylvania.

Ecriture du dossier : 
Xavier Gruffat (pharmacien)

Crédits photos et infographie :
Fotolia.com/Adobe Stock, Creapharma.ch (Pharmanetis Sàrl)

Dernière mise à jour du dossier : 
07.05.2019

Comment traduit-on la varicelle dans d’autres langues ?
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Informations sur la rédaction de cet article et la date de la dernière modification: 07.05.2019